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Flo Cycling: 孪生兄弟从机械工程师转型为企业家

作为孪生兄弟,Jon 和 Chris Thornham 的相似之处绝不仅限于外表。他们的经历也颇为一致。

高中毕业后,两人都在新不伦瑞克大学攻读机械工程学位,正是在那里,他们第一次接触到了 AutoCAD 和 Inventor。取得机械工程学位后,两人都接受了拉斯维加斯的工作邀请,合作设计废水系统,之后又都转而担任销售工程师。

而就在五年前,一个设计工作机会(同时也是创业机会)摆在了 Chris 面前。作为三项全能运动员, Chris 被自行车轮圈高昂的价格震惊了。好的轮圈价格太高,价格低的轮圈质量又不够理想,兄弟二人发现了其中的商机,成立了一家名为 Flo Cycling 的初创企业。

图片由 Sebron Snyder 提供

“其实我并不是自行车车手,但 Chris 一直在寻找赛车车轮,”Jon 表示,“当时市场上有两种公司。有些公司开展大量研发和工程工作并对空气动力学进行研究。它们生产的车轮速度较快,但只通过标准分销渠道销售。这意味着价格经过众多中间环节不断上涨,这在自行车领域尤为明显。最终结果就是,车轮价格居高不下,从每组 2500 到 3000 美元不等。”

“也有一些公司直接将产品销售给客户,消除了所有中间加价环节,”Jon 继续说道,“但是他们只是从国外买入任何人都可以购买的开模产品。这种产品技术老旧,速度也不快,所以尽管价格比较低,但是产品本身并不出众。”

凭借自身深厚的机械工程背景,Jon 和 Chris 意识到他们可以制造出非凡的产品,而且产品价格低廉并可以采用直接面向消费者的业务模式。于是他们下定决心,希望放手一试。在首次设计 FLO 60、90 和 DISC 时,两人结合使用了 Inventor 和 AutoCAD。台湾地区的制造商要求使用 DWG 文件,因此在与他们沟通时,AutoCAD 至关重要。

图片由 Flo Cycling 提供

“老实说,我对自行车车轮的各个部分并没有太多的了解,”Jon 表示,“但是我很快就学会了,然后就开始了第一次设计。那时候,很多公司还用物理模型来处理一切工作并将它们带入风洞。”

“风洞使用成本高昂,每小时达到 600 至 900 美元,并且生产所有物理样机的成本也很高,”Jon 继续说道,“通过在欧特克软件中完成所有绘图工作并使用计算流体动力学软件,我们可以研究设计在风洞中的表现,从而节省大量成本。我们利用软件完成设计之后,就开模生产车轮,然后将它们带到风洞中验证结果。我们的产品速度很快,这成了我们的第一个系列。”

图片由 Flo Cycling 提供

两人迅速发现,创业需要坚定的意志。像其他众多新公司一样,他们经历了从痛失投资人到制造问题等各种成长的痛楚。但无论挑战有多艰难,兄弟两人都坚持了下来,并凭借直接面向消费者的模式和出色的设计流程取得了巨大成功。Flo Cycling 的客户需要支付的成本大大降低,而所获得的速度和性能却可以与昂贵得多的产品相媲美。

Jon 和 Chris 目前拥有八个车轮型号,另有六个将于今年发布,两人将继续创新和改良他们的自行车车轮。对于最新的设计,Flo Cycling 制定了较高的研发预算。Inventor 成为多阶段过程不可或缺的一部分,而这一研发流程更是迥异于传统风洞测试的方法。

“我们希望弄清楚如何根据骑行者在路上的实际体验来生产产品,”Jon 解释道,“我们打造了一台自定义计算机,安装在自行车前方,并通过大量铁人三项比赛和各种骑行者条件收集了 110000 个数据点。然后我们选取这些数据,进行分析,并创建算法。”

借助这一算法,Jon 和 Chris 可以搜索最快的设计造型。相比之前在风洞中只能测试 10 到 12 个造型,现在他们可以测试 500 个。通过让软件执行测试工作,他们成功确定了最佳设计方案。

图片由 Flo Cycling 提供

“从空气动力学和速度的角度来说,我们基本上已经赶上了那些存在 20 年之久的主流公司的步伐,”Jon 称,“借助我们的独特设计流程和软件,生产时间大幅缩短。顾客可以以非常低的价格购买我们的产品并将其用于比赛,而在性能方面,我们的产品较之价格非常高的产品也毫不逊色。”

那么,Jon 和 Chris 兄弟二人有哪些经验要和其他希望创业的机械工程师分享呢?

“如果您希望创立一家生产实物产品的公司,请注意,制造过程绝对不是纸上谈兵,”Jon 表示,“为了尽量避免这一难题,我的建议是利用软件尽早确定错误和削减成本。如今,软件大幅简化了生产制造过程,且其精简程度远超大多数人的想象。”

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